A influência do mercado de Cushing diminui em meio ao boom de exportação de petróleo bruto dos EUA

Postado por Joseph Keefe11 abril 2018
Imagem de arquivo (CREDIT: AdobeStock / © mikesjc)
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O volume de petróleo instalado em 300 tanques de aço em um raio de nove quilômetros quadrados em Cushing, Oklahoma, tem sido um barômetro fundamental para a saúde do suprimento de petróleo dos EUA e a referência do país para o comércio diário de bilhões de dólares na commodity.
Mas esses tanques podem drenar para níveis quase vazios, mesmo com a produção de petróleo dos EUA ultrapassando um novo recorde de 10,4 milhões de barris por dia.
Suprimentos de petróleo caíram antes em Cushing por uma variedade de razões sazonais ou de mercado. Mas desta vez, não há escassez de petróleo no mercado. Na verdade, a produção dos EUA está sobrecarregando a capacidade de armazenamento e pipeline.
Os volumes em declínio armazenados em Cushing refletem uma mudança mais permanente, ressaltando a influência decrescente do centro como a principal medida de medição para o mercado de petróleo dos EUA e o principal barômetro da oferta, demanda e preços futuros.
As empresas estão agora gastando milhões de dólares construindo infraestrutura para facilitar o comércio e o armazenamento em outros lugares, como em Houston e outros portos da Costa do Golfo.
Isso poderia abrir caminho para uma mudança no preço do petróleo de referência dos EUA, usado para avaliar dezenas de bilhões de dólares em contratos de petróleo e futuros todos os dias. A referência atual - chamada de petróleo bruto West Texas Intermediate, ou "WTI" - foi derivada do preço do óleo físico entregue a Cushing por mais de três décadas.
Traders e grandes compradores globais de petróleo defenderam a substituição do WTI por um novo contrato futuro de referência que refletisse o valor do petróleo bruto entregue à Costa do Golfo.
O preço do petróleo em Cushing - que se anuncia como "a encruzilhada de oleodutos do mundo" - é usado para avaliar os teores de petróleo bruto produzidos nos Estados Unidos e um pouco de petróleo importado do Canadá, México e América do Sul. Os preços no hub também fornecem a base para uma média de 1,3 milhão de contratos futuros do WTI - cerca de US $ 82 bilhões a preços correntes - que trocam de mãos na New York Mercantile Exchange do CME Group todos os dias, tornando-se um dos commodities mais negociadas do mundo.
Mas à medida que mais oleodutos são construídos para levar petróleo dos campos de xisto dos EUA para as refinarias do Golfo ou para mercados de exportação, grande parte do petróleo bruto produzido no gigantesco campo petrolífero da bacia Permiana no Texas e em outros lugares não passa mais por Cushing.
Em vez disso, os produtores estão enviando cada vez mais diretamente para portos marítimos como Houston, onde navios transportam o petróleo para dezenas de países em todo o mundo. Isso reflete uma grande transformação nos fluxos globais de petróleo desde que os Estados Unidos suspenderam uma proibição de quatro décadas sobre as exportações de petróleo no final de 2015. Alguns traders e compradores argumentam que o benchmark precisa mudar para refletir isso.
Joshua Wade, um comerciante de petróleo bruto em Oklahoma, vê o ponto de entrega de referência se movendo para o sul em pouco tempo.
"Essa é a direção em que está se movendo", disse ele. "Ao contrário da importação, agora você está exportando pela mesma infraestrutura ... A capital do petróleo da nação está em Houston".
Os estoques em Cushing caíram para 28,2 milhões de barris no início de março, o menor em mais de três anos.
Analistas dizem que um nível de 20 milhões de barris está efetivamente vazio. Isso porque o projeto do tanque exige que um volume mínimo de óleo bruto seja mantido à mão para manter a integridade física do complexo e permitir a mistura de diferentes classes brutas de acordo com as especificações do encanamento.
"Houve uma grande mudança estrutural nos fluxos de petróleo dentro dos EUA", disse John Coleman, analista sênior de pesquisa da consultoria Wood Mackenzie. "Acho que Cushing está perdendo rapidamente sua relevância".
UMA ESTAÇÃO DE MANEIRA DE SÉCULOS
A Cushing obteve sua distinção no início da década de 1920, quando os tanques surgiram para armazenar petróleo no caminho de Oklahoma e Texas para as principais áreas metropolitanas e refinarias do Centro-Oeste.
Em 1983, tornou-se o ponto de entrega para o contrato de futuros WTI recém-lançado. Como os EUA dependiam de importações - e proibiam as exportações -, Cushing era fundamental para os comerciantes avaliarem as tendências do abastecimento doméstico.
O ex-chefe de operações de petróleo da BP, Donald Porteous, ganhou o apelido de "Rei de Cushing" devido à sua profunda compreensão da logística de suprimento na cidade de Oklahoma - uma estratégia que muitas vezes lhe rendeu mais dinheiro do que o presidente da BP, Bob Dudley.
Porteous, agora aposentado, se recusou a comentar essa história.
Agora, novos projetos de oleodutos seguem direto do oeste do Texas para o Golfo do México, uma rota bem ao sul de Cushing. Ultimamente, os preços da Bacia Permiana caíram porque os oleodutos não podem ser construídos rápido o suficiente para obter petróleo para o Golfo, mesmo quando as empresas de oleodutos adicionaram cerca de 600.000 bpd de capacidade desde o final do ano passado, segundo dados compilados pela Reuters.
"Estamos tentando ter certeza de que estamos à frente dos pontos de pressão para os produtores levarem produtos para as refinarias ou para exportar", disse Greg Armstrong, executivo-chefe da Plains All American, em recente conferência do setor.
Os projetos em andamento poderiam impulsionar a capacidade de oleoduto do Permian de 2,7 milhões de bpd em março para mais de 4,5 milhões de bpd até o final de 2019, de acordo com o provedor de informações da indústria de energia Genscape.
Enquanto isso, o oleoduto Dakota Access começou a enviar petróleo no ano passado, ficando sem a região de xisto de Bakken, no Estado de Dakota do Norte, para o Golfo - contornando Cushing. E a Marathon Petroleum está considerando reverter sua linha bruta de Capline para trazer barris de Illinois para o Golfo.
UM BENCHMARK SHIFT?
Por enquanto, os traders observam a diferença de preço entre o WTI e o Brent, baseado em Londres, para determinar onde transportar embarques globalmente.
Mas os comerciantes dizem que o preço dos negócios físicos em Houston está se tornando mais importante como um barômetro para os transportadores. No início deste ano, mesmo com o desconto do WTI para o Brent reduzido, o desconto de Houston para o Brent permaneceu estável em cerca de US $ 1,60 o barril, disseram analistas, ajudando a impulsionar a demanda de exportação.
À medida que a capacidade do gasoduto para o Golfo aumentou e o armazenamento se expandiu, a demanda por barris em Cushing diminuiu, disse Carlin Conner, executivo-chefe da SemGroup Corp, que opera cerca de 7,6 milhões de barris de armazenamento de petróleo bruto em Cushing.
Um porta-voz da Magellan Midstream Partners, que possui cerca de 12 milhões de barris de armazenamento de Cushing, disse que continuará importante por causa de suas conexões com o Golfo e o Meio-Oeste.
A Cushing também está conectada via oleoduto ao Golfo, a 500 milhas ao sul, e pode oferecer armazenamento mais barato do que o que está disponível na costa, disse Conner, da SemGroup.
"Acredito que o próximo capítulo de Cushing", disse ele, "é que ele se tornará um centro de armazenamento fora da costa da Costa do Golfo".

Reportagem de Devika Krishna Kumar

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