Majores do Petróleo Correm para Dominar o Xisto dos EUA

Por Jennifer Hiller20 março 2019
© pavantt / Adobe Stock
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No Deserto de Chihuahuan, no Novo México, a Exxon Mobil Corp está construindo um enorme projeto de óleo de xisto que seus executivos possuem, permitindo que ele siga os notórios ciclos de expansão e recessão do setor.

Trabalhadores em sua locação Remuda perto de Carlsbad - parte de uma equipe de 5.000 pessoas espalhadas por todo o Novo México e Texas - estão perfurando poços, operando frotas de bombas hidráulicas e cavando trincheiras para oleodutos.

O local reflete o enorme comprometimento com a Bacia Permiana por grandes petrolíferas, que gastaram estimados US $ 10 bilhões em áreas de compra no principal campo de xisto dos EUA desde o início de 2017, segundo a empresa de pesquisa Drillinginfo Inc.

O investimento crescente também reflete o reconhecimento de que a Exxon, Chevron, Royal Dutch Shell e BP Plc perderam em grande parte a primeira fase da prosperidade do xisto Permian, enquanto os produtores independentes mais ágeis, pioneiros da tecnologia de perfuração de xisto, arrendaram áreas de Permian baratas.

Agora que o campo transformou os EUA no maior produtor de petróleo do mundo, a Exxon e outras empresas estão se movimentando agressivamente para dominar o Permiano e usar o petróleo para alimentar suas empresas de mineração, comercialização, logística, refino e produtos químicos. As principais empresas têm 75 sondas de perfuração neste mês, contra 31 em 2017, de acordo com a Drillinginfo. A Exxon opera 48 dessas plataformas e planeja adicionar mais sete este ano.

A maior expansão ocorre quando produtores independentes menores, que lucram apenas com a venda do petróleo, estão diminuindo a exploração e cortando funcionários e orçamentos em meio à pressão dos investidores para controlar os gastos e aumentar os retornos.

O diretor executivo da Exxon, Darren Woods, disse em 6 de março que a Exxon mudaria "o modo como o jogo é jogado" em xisto. Seu tamanho e negócios podem permitir que a Exxon obtenha retornos percentuais de dois dígitos no Permiano, mesmo se os preços do petróleo - agora acima de US $ 58 por barril - caírem para menos de US $ 35, acrescentou o vice-presidente sênior Neil Chapman.

Os 1,6 milhão de acres da Exxon no Permiano significam que ela pode se aproximar do campo como um "megaprojeto", disse Staale Gjervik, diretor da XTO Resources, cuja sede foi recentemente realocada para dividir espaço com seus negócios de logística e refino. A empresa também recentemente delineou planos para quase dobrar a capacidade de uma refinaria da Costa do Golfo de processar o óleo de xisto.

"Isso nos prepara para ter uma visão de longo prazo", disse Gjervik.

Os principais investimentos em permianos posicionam o campo para competir com a Arábia Saudita como a maior região produtora de petróleo do mundo e solidificam os Estados Unidos como uma potência nos mercados globais de petróleo, disse Daniel Yergin, historiador do petróleo e vice-presidente da consultoria IHS Markit.

"Uma década atrás, o investimento de capital estava deixando os EUA", disse ele. "Agora está voltando para casa de uma forma muito grande."

O Permian deve gerar 5,4 milhões de barris por dia até 2023 - mais do que qualquer outro membro da Organização dos Países Exportadores de Petróleo (OPEP), exceto a Arábia Saudita, de acordo com o IHS Markit. A produção deste mês, em cerca de 4 milhões de bpd, será cerca de o dobro de dois anos atrás.

A Exxon, Chevron, Shell e BP agora detêm cerca de 4,5 milhões de acres na Bacia do Permiano, de acordo com a Drillinginfo. A Chevron e a Exxon estão posicionadas para se tornarem as maiores produtoras do setor, superando produtores independentes como a Pioneer Natural Resources.

A Pioneer recentemente desistiu de atingir 1 milhão de bpd até 2026, em meio à pressão dos investidores para impulsionar os retornos. Mudou sua ênfase para a geração de fluxo de caixa e substituiu seu executivo-chefe depois de divulgar lucro no quarto trimestre que perdeu as metas de ganhos de Wall Street em 36 centavos por ação.

A Shell, enquanto isso, está considerando um acordo multibilionário para comprar o produtor independente Endeavour Energy Resources, segundo pessoas a par das negociações. A Shell não quis comentar e a Endeavor não respondeu a uma solicitação.

A Chevron anunciou que produziria 900 mil bpd até 2023, enquanto a Exxon prevê um bombeamento de 1 milhão de barris por dia em cerca de 2024. Isso daria às duas empresas um terço da produção de Permiano em cinco anos.

Produtores menores são espremidos
No início, a ascensão do Permiano foi impulsionada em grande parte por exploradores ágeis que foram pioneiros em novas tecnologias para fraturamento hidráulico, ou fracking, e perfuração horizontal para destravar o óleo da rocha de xisto, reduzindo os custos de produção.

Os avanços das empresas menores deixaram inicialmente os principais para trás. Agora, essas tecnologias são facilmente copiadas e amplamente disponíveis em empresas de serviços.

O aumento da produção permiana sobrecarregou os oleodutos e forçou os produtores a vender petróleo bruto com um grande desconto, minando o dinheiro e os lucros dos independentes que, ao contrário dos principais, não possuem suas próprias redes de oleodutos.

Mesmo com as principais operações em operação, o número total de sondas de perfuração em operação no Permiano caiu para 464, ante 493 em novembro, já que produtores independentes desaceleraram a produção, de acordo com o provedor de serviços petrolíferos Baker Hughes.

A Shell, ao contrário, planeja continuar expandindo mesmo que os preços caiam ainda mais, disse Amir Gerges, gerente geral da Permian da Shell.

"Temos um pouco mais de resiliência" do que os independentes, disse Gerges.

No oeste do Texas, a empresa perfura de quatro a seis poços de cada vez, um processo chamado de desenvolvimento de cubos que atinge múltiplas camadas de xisto até 8.000 pés.

O desenvolvimento do cubo é caro e pode levar meses, tornando-se uma opção apenas para os principais e os maiores produtores independentes. A Shell usou a tática para dobrar a produção em dois anos, para 145.000 bpd.

As maiores empresas de petróleo também podem tirar proveito de seu poder de compra de volume, mesmo que as empresas de serviços aumentem os preços dos suprimentos ou das equipes de perfuração e fraturamento, disse Andrew Dittmar, analista da Drillinginfo.

"É como comprar no Costco versus um mercado de bairro", disse Dittmar.

A grande entrada no mercado significa que as empresas menores vão lutar para concorrer por contratos de serviços e pagar preços mais altos, disse Roy Martin, analista da consultoria de energia Wood Mackenzie.

"Quando você está sentado do outro lado da mesa de negociação, as fichas estão empilhadas ao seu lado", disse ele.

Renascimento
O ressurgimento do interesse pelo Permiano marca uma reversão a partir do final da década de 1990, quando a produção vinha caindo há duas décadas.

"Todos os majores e todas as empresas com nomes que você ouviu ficaram com seus funcionários", disse Karr Ingham, economista do setor de petróleo e gás. "A sabedoria convencional era que este lugar ia secar."

A Chevron foi a única grande que ficou no Permiano. Possui 2,3 milhões de acres e possui a maior parte de seus direitos minerais também, mas até recentemente deixou a perfuração para outros.

Mas neste mês, o presidente-executivo Mike Wirth disse que o Permiano é a melhor aposta para a obtenção de lucros "ao norte de 30 por cento a preços baixos do petróleo".

"Não há nada em que possamos investir que proporcione taxas de retorno mais altas", disse Wirth este mês em sua reunião anual de investidores em Nova York.

'Fome e medo'
Matt Gallagher, CEO da Parsley Energy Inc, chama os principais investimentos de "a melhor forma de lisonja" para os independentes que operam aqui.

A salsa contém 192 mil acres de Permiano - a maioria dos quais foi arrancada a preços baixos durante as apreensões de petróleo - e vê seu tamanho menor como uma vantagem no xisto.

"Ainda não terminamos", disse Gallagher. "Podemos nos mover muito rapidamente."

As principais empresas têm uma infra-estrutura maior, mas os independentes continuam inovando e projetando melhores poços, disse Allen Gilmer, co-fundador da Drillinginfo.

"Nada é um motivador maior do que 'eu vou estar vivo amanhã?'", Disse Gilmer. "A fome e o medo é algo que toda pessoa independente de petróleo e gás sabe - e que algo que nenhuma pessoa importante do setor de petróleo e gás jamais sentiu em sua carreira."


(Reportagem de Jennifer Hiller; Reportagem adicional de David French; Edição de Gary McWilliams e Brian Thevenot)

Categorias: Shale Oil & Gas